Het concept van de Factory of the Future Awards, een initiatief van Agoria Vlaanderen en Sirris waar inmiddels ook diverse andere organisaties hun naam aan verbinden, is bekend: de awards zijn een bekroning voor industriële bedrijven die inspanningen leveren om langs 7 essentiële sporen te transformeren tot fabrieken van de toekomst én die bovendien het verst gevorderd zijn in die transformatietrajecten. De Awards zijn in die zin geen eindpunt, maar een bemoedigende mijlpaal om steeds verder te blijven transformeren.

"En dat is nodig ook, want de bedrijven die de inspanning leveren, bereiken er ook daadwerkelijk een concrete voorsprong mee" zei Peter Demuynck, Algemeen directeur van Agoria Vlaanderen: "We zien bijvoorbeeld dat bij de 20 winnaars tot dusver over de voorbije vier jaar de productiedoorlooptijd met gemiddeld 50% is gedaald en de interne voorraden met 45% zijn geslonken. De leverbetrouwbaarheid naar klanten toe is in deze bedrijven met gemiddeld 30% gestegen. We zien ook dat deze winnaars de voorbije 4 jaar in totaal 565 miljoen euro investeerden in R&D en dat ze gemiddeld 13% méér tewerkstelling creëerden, wat een stuk boven het marktgemiddelde ligt. Kortom, de automatisering vernietigt geen jobs, ze creëert er nieuwe bij en ze geeft onze industriële bedrijven een voorsprong op de concurrentie." (N.v.d.r.: bezoekers aan ons evenement Get Smart in Printmedia Business vorig jaar, konden al kennismaken met het concept. Paul Peeters gaf er een gesmaakte keynote over en riep grafische bedrijven op om een Factory of the Future te worden. Het initiatief wordt nu ook naar Wallonië uitgebreid.)

Durven veranderen

Keynotespreker Ronnie Leten, voorzitter van Ericsson en voordien CEO van de wereldmarktleider in compressortechniek Atlas Copco, wenste de laureaten van harte proficiat: "Jullie zijn de voortrekkers van jullie generatie. Weet dat er naar jullie gekeken wordt en besef dat jullie voor die anderen een grotere bron van inspiratie zijn dan jullie misschien zelf denken."

In onze snel veranderende wereld, zo vertelde hij, zijn "het ontwikkelen en koesteren van talent" en "durven veranderen" de belangrijkste sleutels tot succes. Slim en gedreven inspelen op veranderingen, dat is de boodschap: "Want je sterktes uit het verleden zijn nooit een garantie voor je voorsprong van morgen."

Ter illustratie gaf hij enkele anekdotes mee uit de geschiedenis van Atlas Copco, dat bv. groot kon worden door na WO II zijn focus te verleggen van dieselmotoren naar compressortechniek: een radicale koerswijziging waarmee het bedrijf destijds snel inspeelde op de plots enorme vraag naar perslucht voor de aandrijving van de gereedschappen die nodig waren voor de heropbouw. Een ander voorbeeld is de recentere diversifiëring in de richting van vacuümtechniek, essentieel vandaag bij onder meer de productie en verpakking van semiconductors en andere basiscomponenten van de digitale revolutie. "Bedrijven hebben visie nodig om te zien waar de nieuwe kansen liggen en hoe ze daar vanuit hun expertise op kunnen inspelen, maar vervolgens ook de getalenteerde mensen om die visie te concretiseren en te valoriseren. De Factories of the Future bewijzen dat beide aspecten in Vlaanderen wel degelijk aanwezig zijn. Als we er nu nog in slagen een gunstig en concurrentieel omgevingsklimaat te creëren -we zijn op goede weg- dan zie ik de toekomst optimistisch tegemoet."

Hij eindigde zijn verhaal met een prachtige oneliner die het eigenlijk allemaal samenvat: "Laten we gelukkig zijn, maar niet voldaan."

Roadshows op komst!

Na de toespraken, tijd uiteraard voor de prijzen... Peter Demuynck (Agoria Vlaanderen) en Jan Vander Stichele (Flanders' Food en Fevia Vlaanderen) mochten de 3D-geprinte awards overhandigen aan kersverse laureaten Borit, Reynaers Aluminium, Dekeyzer-Ossaer en Lantmännen Unibake.

Aansluitend ontving Herman Derache (Sirris) toplui van Continental Mechelen, Newtec en Provan op het podium. Die drie winnaars van het eerste uur mochten, na de voortzetting van hun transformatietraject en een recent nieuw assessment, hun in 2015 ontvangen certificaten van Fabriek van de Toekomst hernieuwen. Een primeur!

Opstap naar de Champions League

Paul Peeters, lead expert Factories of the Future bij Agoria noemde het verdienen van een Factory of the Future Award in Vlaanderen ook de beste opstap naar een plaats in de Europese Champions League van fabrieken van de toekomst. Die bestaat nog niet formeel, maar achter de schermen is de internationale dimensie van de fabriek van de toekomst wel brandend actueel. "Onze bedrijven willen graag hun eigen prestaties kunnen afmeten aan die van de koplopers in de andere Europese landen. Wij gaan hen daarbij helpen."

Als eerste stap in die internationalisering kondigde hij alvast een samenwerking met het Nederlandse Smart Industry-programma aan: "Zij zijn geïnteresseerd in onze begeleidingsmethodiek die vertrekt vanuit 7 essentiële transformatiesporen. Wij van onze kant kunnen heel wat opsteken van de Nederlandse klemtoon op field labs, waar bedrijven kunnen proeven van technologie." Ook met Duitsland zijn inmiddels de eerste contacten gelegd. Wordt dus ongetwijfeld nog vervolgd...

In eigen land staat naar de toekomst toe o.a. een intensievere samenwerking met strategische onderzoekscentra zoals Flanders Make en Imec in de steigers. Daarnaast zullen onze bedrijven volop kunnen profiteren van ons unieke start-up en scale-up ecosysteem, waarmee ze via Agoria en Sirris in contact zullen worden gebracht tijdens matchmakings en andere initiatieven. Paul Peeters citeerde in dat verband intrigerende cijfers van Sirris-expert Omar Mohout: "Maar liefst 92% van de Belgische start- en scale-ups is B2B-georiënteerd. Het Europese gemiddelde is slechts 62%. Dat creëert bijzondere kansen, zeker als je weet dat voor die 92% 'manufacturing' de op één na belangrijkste doelmarkt is, tegenover thema 6 op Europees niveau."